Amerikansk statistikknerd fra New York til Jessheim

Jeff Sackmann driver nettsiden TennisAbstract og bruker statistikk til å finne interessante poenger i spillet.

Denne artikkelen stod først publisert i magasinet Tennis-Norge.

Hvor ofte ser man ikke en tenniskamp eller annen idrett og er uenig med kommentatorene? Jo, det skjer nok de fleste sportsinteresserte ganske ofte. Sackmann valgte å gjøre noe med sin egen irritasjon og laget en database for tennisstatistikk.

– Jeg liker å løse problemer og svare på interessante spørsmål. Jeg har sett tennis i mange år og alle som ser sport hater kommentatorene, så jeg ønsket å ta det et steg videre enn bare å rope til dem i frustrasjon og faktisk vise dem at de tar feil. Det er det jeg liker å gjøre, sier Sackmann til Tennis-Norge.

Fra storby til tettstrøk
Sackmann vokste opp i delstaten Washington, men flyttet til østkysten for å studere engelsk litteratur i New York, der han ble i ti år. Hva førte så tallknuseren til lille Jessheim og Norge.

Les flere slike artikler i magasinet Tennis-Norge. Trykk her for mer!

– Kona mi er norsk, og vi møttes på ferie i Sør-Amerika for fire år siden, så jeg flyttet for å være med henne. Nå har jeg fått visum og er her permanent. Jeg har i tillegg en fleksibel jobb, forklarer Sackmann.

For TennisAbstract er ikke Sackmanns daglige jobb. Den dreier seg også om sport og tall, men i en helt annen idrett, som er nokså ukjent for nordmenn, baseball.

– Jeg hadde vært interessert i baseballstatistikk i lang tid og satte opp en nettside som TennisAbstract bare for baseball. Nå samler jeg statistikk i baseball på collegenivå for Major Baseball League. I baseball har alle lag flere ansatte som jobber med analyse – det er verdt å betale noen analytikere om man kan finne en spiller for 15 millioner dollar og selge den videre for 100 millioner dollar. Det finnes også tusenvis av amatører som gjør det for moroskyld, sier Sackmann.

I baseball fantes også mye av tallene og databasene fra før av. Allerede her støtet Sackman på utfordringer i startfasen av TennisAbstract i 2010.

– Jeg innså at det ikke var så mye statistikk som i baseball, og at det nesten ikke fantes noe av det i tennis. Da jeg begynte å jobbe med det i tennis, fant jeg rett og slett ut at det jeg lette etter ikke fantes, så da måtte jeg lage en database selv. Jeg skapte en database der man kan søke på kamper, turneringer og spillere for å ha tilgang til så mye informasjon som mulig, sier Sackmann.

Nå kommer det aller meste av informasjon inn automatisk i databasen hans, men det tok tid, og det oppstår fortsatt problemer som må løses.

– Noe kommer fra ATP og WTA, mens noe kommer fra andre steder. Jeg tar det jeg finner. Noen ganger kan det være vanskelig om spilleren skifter navn, og nå er det for eksempel to spillere som heter Ekaterina Makarova, noe som er litt problematisk, ler Sackmann.

Forståelse
Sackmann anslår at han bruker gjennomsnittlig rundt 24 timer i uka på TennisAbstract, men hva driver amerikaneren, som ikke tjener en eneste krone på selve nettstedet?

Jeff Sackmann har en enkel, men funksjonell nettside om tennisstatistikk. Foto: Skjermdump.

– Målet er å få en forståelse av hvorfor spillere vinner kamper, hvorfor spillere er bedre enn andre spillere og andre interessante ting. Jeg er interessert i sannsynlighet og under US Open skrev jeg for eksempel om kampen mellom John Isner og Milos Raonic. Det er en kamp alle forventer at det skal være mange tiebreak i, men den hadde ikke et eneste tiebreak. Jeg skrev noe om hva oddsen var for at det ikke skulle bli et tiebreak i oppgjøret, og den var ganske lav, sier Sackmann engasjert.

Temaet Sackmann for øyeblikket fordyper seg mest i handler om hvordan ulike spillere presterer i forskjellige pressede situasjoner.

– Tennisfans snakker om at enkelte situasjoner er viktigere enn andre og at enkelte spillere er bedre i disse situasjonene enn andre, mens noen er verre. De sier at det sjuende og femtende gamet i kampen skal være veldig viktig, samt noen mener at det første poenget i kampen er viktig, forteller Sackmann og legger til:

– Jeg har etterforsket mye av dette og generelt har jeg funnet ut på spillerne er omtrent på det samme nivået i disse situasjonene. Vinner en spiller det sjuende gamet, er det flott, men en spiller får ikke et overtak av å gjøre det sammenlignet med andre. Ser man på de 100 beste spillerne vil alltid noen komme ut bedre eller dårligere, men det er ingen spillere du kan peke på å si at den er den beste spilleren i pressede situasjoner. Vi tenderer til å se kamper og når vi ser en spiller gjøre noe virkelig bra i en presset situasjon, husker vi øyeblikket og tenker at ”Nadal er veldig god i slike øyeblikk”, og han er det, men det er mer fordi han er god hele tiden, forklarer Sackmann med entusiasme.

En annen ting Sackmann har diskutert, blant annet på podcasten sin, handler om serveklokken i de fire Grand Slam-turneringene.

– Jeg skrev noe for The Economist om det. Serveklokken gjør faktisk kampene i gjennomsnitt tregere, ett sekund senere per poeng, og jeg tror vi vil se det samme resultatet fra US Open. Det føles veldig tregt, kanskje er det bare varmen som gjør at går mye tid, men det gjør kampene tregere, noe som ikke var planen. Noe av grunnen er at det i mange av kampene er mye jubel og lyder fra publikum etter poengene, og det tar tid før dommeren starter klokka, så i realiteten gir det ofte en spiller som Rafael Nadal en unnskyldning til å bruke 45 sekunder foran hver serve, påpeker Sackmann.

Halep
Foreløpig har ikke Sackmann tenkt å gjøre forretninger ut av tennisanalysen. Amerikaneren trives med livsstilen sin og vil ikke gjøre noe halvveis. Det er likevel noe som kunne ha lokket han inn i tennisen på fulltid.

Jeff Sackmann bruker statistikken til å lage blogginnhold om interessante teamer. Foto: Skjermdump.

– Hvis Simona Halep hadde ringt, ville jeg ha hørt på henne. Hvis det var en spiller som ville ha jobbet med meg på et lengre perspektiv, ville jeg vært åpen for det, men jeg blir ikke med i noens team for å reise verden rundt i 46 uker, det virker ikke særlig gøy, sier Sackmann og legger til:

– Jeg har snakket med noen tennisforbund om å gjøre mer jobb med dem, for eksempel en god del med det amerikanske forbundet. Noe sånt er mulig, men det ville vært på deltid, sier Sackmann.

– Hvem bruker statistikken din?

– Jeg har hørt om noen spillere som har gjort det, men det er ikke mange eller noen store navn. En liten periode rangerte jeg Challenger-turneringer etter vanskelighetsgrad basert på hva slags ranking spillerne som deltok hadde. Dette førte til at noen spillere satte opp turneringsprogrammet sitt etter det, sier Sackmann, og fortsetter:

– Andre tennisfans bruker også statistikken, og jeg tror mange av dem har funnet statistikk interessant i andre sporter. Gamblere bruker nok også tallene mine, sier Sackmann.

Muligheter
Sackmann trives med statistikken han har tilgang til nå, men håper han i framtiden får jobbe med enda mer spennende statistikk innen tennis.

– Jeg har prøvd å få tilgang til statistikk fra HawkEye. De følger alle spillerne og ballen under kampene, de har altså lokasjonene til både spiller og ball, så jeg har sett noen kule grafiske framstillinger. Det er kun HawkEye som sitter med informasjonen, selv om det er turneringene selv som eier informasjonen, og det gjør det vanskelig, sier Sackmann.

Tennisanalytikeren tror at sporten ville endret seg om denne informasjonen ble tilgjengelig for alle.

– Ta for eksempel serveoppkastet. De fleste trenerne mener at å gjøre det likt er det beste, men det er ikke bevist. Trenerne har helt sikkert rett, men jeg har veldig lyst til å bevise det. Det kan avgjøre mye, så hvis dataen ble tilgjengelig ville det ha endret spillet, men det tror jeg ikke skjer før om mange år, sier Sackmann.

Foreløpig er han nemlig ikke helt sikker på hvordan en spiller virkelig kan bruke informasjonen Sackmann jobber med.

– Jeg vet ikke, jeg skulle ønske jeg hadde et bedre svar, men jeg tror, som nevnt, at det ville ha endret seg umiddelbart om jeg hadde HawkEye-dataene. Da kunne jeg ha kommet med taktiske innspill, avslutter Sackmann.

Andre artikler

Støtt Tennis-Norge

Vipps ditt bidrag til 131788